11 instantanés d'une vallée de l'Alaska

11 instantanés d'une vallée de l'Alaska

LE KUGRAK EST UNE VALLÉE DRAMATIQUE parmi des milliers. La rivière est un affluent supérieur du Noatak et traverse les montagnes de la chaîne Western Brooks de l'Alaska, dans le parc national Gates of the Arctic. Objectivement parlant, le Kugrak ne mérite pas plus d'attention que n'importe laquelle des centaines de vallées creusées par les glaciers qui l'entourent. Et pourtant, pour moi, c'est le cas.

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Le Kugrak

... tire des flèches directement de sa confluence avec le plus grand Noatak jusqu'à ses sources. La vallée proprement dite mesure peut-être une douzaine de kilomètres de long, la rivière pas particulièrement profonde, large ou déchirée par des rapides.

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En août

... une descente décente de saumons kéta inonde la rivière, et ils se regroupent en groupes sombres sous les berges coupées et les flèches. Les ours le savent aussi, et il est rare de passer une journée le long du bas Kugrak et de ne pas voir un bruin se promener, ou sauter avec un abandon sauvage dans l'eau d'une limpidité immaculée.

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J'ai visité

... le Kugrak lors de trois voyages au cours des deux dernières années. Sur le premier, un groupe de clients et moi n'avions aucune destination particulière. Nous cherchions plutôt un endroit charmant pour camper pendant quelques jours dans la partie ouest de Gates of the Arctic. Nous avons volé bas dans la vallée de Noatak, à la recherche de ce meilleur endroit. J'ai pointé le Kugrak au passage et le pilote a tourné. Quelques kilomètres plus haut dans la vallée, il pivota, vérifiant un banc de toundra pour trouver un endroit pour atterrir. Puis avec une grâce surprenante, il posa l'avion sur la pente inclinée.

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Nous avons campé

... sur la toundra douce à côté d'un ruisseau rocheux d'eau claire, que nous avons bu directement des petites cascades. Pendant trois jours, nous avons erré et regardé le temps sillonner les parois escarpées et rocheuses de la vallée.

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Ma prochaine visite

... est venu plus tard la même année, lors d'un voyage en canoë sur le plus grand Noatak. Nous avons campé à l'embouchure du Kugrak pendant trois nuits.

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Sur le premier

... J'étais blotti dans la tente de cuisine en train de préparer le dîner, quand j'ai entendu mon co-guide à l'extérieur dire: «Salut tout le monde, lève les yeux, là-bas.» Je savais sans vérifier qu'il y avait un ours. Mais il n’y en avait pas qu’un, mais cinq. Une truie avec un inconnu de quatre jeunes petits.

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Pour deux heures

... nous avons regardé l'adulte pêcher le saumon. Elle en attrapa une demi-douzaine, qu'elle partagea avec ses quatre jeunes chahuteurs. Le dîner que je préparais était oublié et trop cuit sur la cuisinière.

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Ma dernière visite

... au Kugrak n'est pas venu sous le ciel bleu vif de mon précédent voyage, mais au début de la période la plus pluvieuse du nord-ouest de l'Arctique de l'Alaska depuis des années. Je pagayais à nouveau sur le Noatak, cette fois avec cinq clients. Nous avons installé notre camp sur un bar fluvial en face de l'embouchure du Kugrak. La pluie tombait dans la haute vallée, et nous pouvions voir des nappes de trucs obscurcir les montagnes dans le cours supérieur.

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L'affluent

... était debout, bien que toujours dégagé, et nous avons réussi à retirer trois jolis ombres de ses eaux pour le déjeuner de notre deuxième jour. Mais alors, il sembla sans avertissement, l'eau du Kugrak passa du bleu clair au gris impénétrable. Il monta à grands torrents, tendant puis submergeant ses rives. Le Noatak a emboîté le pas, s'élevant de 18 pouces pendant la nuit et menaçant notre camp. Le vent a détruit le Kugrak, essayant de soulever nos tentes du sol. Nous avons tapissé la tente de cuisine avec des piquets supplémentaires et avons tapissé les murs intérieurs avec de lourds barils de nourriture et des sacs de sport.

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Le troisième matin

... toujours battus par un vent incessant, nous avons fui. Nous avons chargé les canoës dans une tempête et avons pagayé sur l'eau gonflée et trouble du Noatak.

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J'adore le Kugrak

... comme je n'aime que quelques autres endroits de la planète. Je l’adore parce que j’ai vu certains de ses nombreux visages. Il est facile d'aimer un endroit par temps clair d'automne lorsque la toundra brille en orange et en rouge. Il est plus difficile d'aimer lorsqu'il est obscurci par le brouillard et la pluie battante. Connaître un lieu dans sa variété d'ambiances donne un tableau plus complet qu'une journée de carte postale. Mais comme un cher ami au milieu d'une rage, je sais que la colère finira par se calmer.


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